Effet Barnum

C'est quoi l'effet Barnum ?

Connaissez-vous l'effet Barnum ? Même si vous n'avez jamais entendu parler de ce terme, vous en avez forcément déjà fait l'expérience à un moment donné. C'est cette technique qui permet notamment aux horoscopes de sembler aussi adaptés à notre propre vie. Mais comment s'explique de manière rationnelle l'effet Barnum ? C'est le sujet de cet article.

Définition et histoire de l'effet Barnum

L'effet Barnum fut découvert (ou inventé c'est selon) par le psychologue américain Paul Meehl en 1948. À l'origine, ce terme fut créé pour expliquer les effets de manipulation qu'utilisait Phineas Taylor Barnum, un célèbre artiste de cirque. Durant ses spectacles, Phineas Taylor Barnum avait l'habitude de prendre des personnes au hasard dans le public. Ensuite il se mettait à parler d'eux en des termes suffisamment vagues et avec des généralités ayant l'apparence de ne s'appliquer qu'à la cible. Alors qu'en fait, ça aurait sans doute pu s'appliquer à la salle entière.

Pour prouver cet effet Barnum ou effet Forer, le psychologue Bertrand Forer fait participer ses étudiants à un test de personnalité. Une fois ce test rempli, il remet à chaque étudiant le même texte (plutôt que de leur délivrer une analyse unique et personnelle).

Le texte remis à chaque étudiant est le suivant :

« Vous avez besoin d'être aimé et admiré, et pourtant vous êtes critique avec vous-même. Vous avez certes des points faibles dans votre personnalité, mais vous savez généralement les compenser. Vous avez un potentiel considérable que vous n'avez pas encore utilisé à votre avantage. À l'extérieur vous êtes discipliné et vous savez vous contrôler, mais à l'intérieur vous tendez à être préoccupé et pas très sûr de vous-même. Parfois vous vous demandez sérieusement si vous avez pris la bonne décision ou fait ce qu'il fallait. Vous préférez une certaine dose de changement et de variété, et devenez insatisfait si on vous entoure de restrictions et de limitations. Vous vous flattez d'être un esprit indépendant ; et vous n'acceptez l'opinion d'autrui que dûment démontrée. Vous avez trouvé qu'il était maladroit de se révéler trop facilement aux autres. Par moments vous êtes très extraverti, bavard et sociable, tandis qu'à d'autres moments vous êtes introverti, circonspect et réservé. Certaines de vos aspirations tendent à être assez irréalistes. »

Ensuite, il demande aux étudiants de juger la pertinence du texte par rapport à leur personnalité. Les notes vont de 0 (pas adapté du tout) à 5 (parfaitement adapté). La moyenne des notes est de 4,3. Pour valider ce test, le psychologue Bertrand Forer réitère à plusieurs reprises son test avec d'autres étudiants. À chaque fois, le test est extrêmement concluant.

Où retrouve t'on l'effet Barnum ?

On retrouve l'effet Barnum ou effet Forer un peu partout en fait. En astrologie évidemment. C'est la raison pour laquelle les horoscopes semblent aussi adapté à nos propres vies. Tous les astrologues sont en fait des spécialistes de l'effet Barnum. De là à les considérer comme des escrocs il n'y a qu'un pas.

La cartomancie qui se rapproche de l'astrologie utilise également l'effet Barnum. La graphologie, qui étudie l'écriture des gens pour établir leur portrait psychologique, utilise également l'effet Barnum. Pour la petite histoire, cette technique fut utilisée pendant longtemps par beaucoup d'entreprise durant leur processus de recrutement. Heureusement, aujourd'hui ces techniques sont interdites par le droit du travail.

Dans le même style, la numérologie, la voyance et le mentalisme utilisent également beaucoup l'effet Barnum pour dresser des portraits valables à leur clientèle sans connaître une once de leur vie.

En fait, toutes les pseudo-sciences en général s'appuient sur cet effet Barnum pour donner des descriptions acceptables à leurs utilisateurs. Un effet dangereux donc, qui peut faire des dégâts sur une population vulnérable et peu instruite.

C'est la raison pour laquelle les politiques utilisent parfois cette effet Barnum. Conscient du pouvoir de cet effet, les politiques populistes distillent souvent quelques ingrédients de l'effet Barnum pour tenter de montrer à quel point ils connaissent leurs électeurs et savent ce dont ils ont besoin.

Comment expliquer l'effet Barnum ?

L'effet Barnum ou effet Forer s'appuie sur un discours et des mots assez généralistes pour que chacun puisse y trouver une résonnance sur sa propre vie. L'être humain a des caractères communs que cet effet met en avant.

Autre particularité, l'effet Barnum met en avant plus de qualités que de défauts. La teneur des texte est majoritairement très positive. Des qualités pas assez développées, une indépendance d'esprit, mais nulle mention de défauts flagrants. Or l'esprit de chacun aime être flatté et c'est ce que l'effet Barnum fait très bien.

Pensez aux horoscopes, ils sont toujours très positifs. Et même quand certaines parties sont moins bonnes (histoire d'être crédible quand même) c'est toujours réhaussé par quelque chose de positif. "Vous allez avoir une mauvaise période mais vous vous en relèverez de la meilleure manière grâce à votre tempérament." Ça marche plutôt bien non ?

Pourquoi l'effet Barnum peut être dangereux ?

Comme toutes les pseudo sciences, c'est dangereux car ça ne s'appuie sur rien. Aujourd'hui, la désinformation est partout et le résultat : c'est que la démocratie est en danger. Selon nous, l'effet Barnum est à ranger avec une multitude de mauvaises pratiques. Mais en mettant des mots sur ce genre de manipulation mentale, on peut les combattre et arrêter de se faire berner.

En cela, nous sommes entièrement d'accord avec le biophysicien français Henri Broch qui a lui-même étudié cet effet sous le nom d'effet puits. Selon lui, il est important de détecter ce genre de manipulations. C'est une des armes majeures de la zététique qui a pour but de combattre les pseudo sciences.

Aujourd'hui plus que jamais, où l'information et la désinformation sont omniprésentes, il est important de remettre au centre l'art du doute. Arrêter de tout croire sous prétexte que quelqu'un l'a dit. À l'inverse, réfléchir par soi-même, chercher des sources d'informations diversifiées pour avoir des points de vue différents et ainsi pouvoir se faire un avis éclairé le plus objectif possible.

À notre sens, ce sujet est central aujourd'hui, pour se prémunir des poussées populistes qui voient le jour partout dans le monde.


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